Por Katie Gomez

https://youtu.be/kfgbYxuXUAM

Enriquecimiento ambiental, abreviado aquí como enriquecimiento, entrega a animales en cautiverio los estímulos necesarios para desarrollar conductas típicas de la especie y aumenta la cantidad de tiempo que el animal invierte en conductas objetivas (Shyne, 2006). [1] Se utiliza generalmente en zoológicos para disminuirlas conductas estereotípicas o cualquier comportamiento repetitivo que se realice sin un objetivo o función. El enriquecimiento no es de un solo tipo para todos y es importante identificar el enriquecimiento efectivo para especies individuales, animales individuales y en cautiverio.1 Sin embargo, el hecho de que los enriquecimientos puedan ser exitosamente utilizados transversalmente en las especies, entrega conocimiento de conductas similares y diferencias entre especies. 

Este artículo explora las respuestas de enriquecimiento en dos especies estrechamente relacionadas –el gato patinegro (Felisnigripes) y el gato doméstico (Feliscatus)– a través de grabaciones de video y análisis de la interacción de cada especie con tres enriquecimientos distintos (varita de juguete, bolsas de forrajeo y un tubo con una presa). 

LOS GATOS

Gato patinegro

El gato patinegro es un pequeño gato salvaje del sur de África, que pesa en promedio entre 1,3 y 1,9 kg (2,8 – 4,3 lbs) (Wilson et al., 2016).2 Está considerado vulnerable en la Lista Roja de la IUCN, lo que significa que su población está disminuyendo (Sliwa et al., 2016).3 Considerado el “gato más letal del mundo”, esta especie es bien conocida por su impresionante capacidad de cacería, con una tasa del 60% de éxito de caza (PBS, 2020).4 Si comparamos, los leopardos y tigres tienen una tasa de éxito de caza de un 14 y 5% respectivamente (Davies, 2015).5

Se utilizaron 5 gatos patinegros que se encontraban en el Lory Park Animal y OwlSanctuary en Midrand, Sudáfrica, para la comparación: Miley, hembra de 1 año; Mowgli, macho de 1 año; y tres gatitos de 2 meses, Nala, Nile y Nizara. Miley y Mowgli estaban juntos desde antes del nacimiento de los gatitos. En el momento del estudio Mowgli tenía un recinto individual y Miley compartía recinto con sus gatitos. Cada recinto daba la opción de esconderse, escalar, y otros comportamientos naturales. Los 5 gatos se manipulaban frecuentemente y tenían asociación positiva con sus cuidadores, antes del estudio. Miley y Mowgli tenían historial de ser expuestos a enriquecimientos, pero ninguno de los 5 gatos patinegros había tenido experiencia previa con los enriquecimientos utilizados en este estudio. 

Gato doméstico

Cuatro gatos domésticos que viven juntos en New Hampshire, Estados Unidos, fueron utilizados para la comparación: Franky, doméstico de pelo largo, negro, castrado y de 7 años; Mischa, doméstica de pelo corto (DSH), gris con blanco, esterilizada y de 6 años; Stitch, DSH tabby y blanca de 5 años y Connor, DSH tabby atigrado, castrado de 3 años. Un quinto gato, Washburne, castrado de 3 años de pelo medio tabby perlado, también se encontraba en la casa pero decidió mantenerse en otra parte cuando se introdujo el enriquecimiento. 

Este grupo vivía junto tres años antes del estudio. Los tres machos se preferían (p.e. presentaban frecuentemente conductas afiliativas, incluyendo allogrooming, dormir juntos, etc). Mientras que las dos hembras no tenían asociados preferidos, se podría decir que los cinco gatos cohabitaban de manera pacífica. El entorno incluía oportunidades para esconderse y escalar y cada gato doméstico tenía una asociación positiva con sus tutores, previo al estudio. Había historial de exposición a enriquecimientos, incluyendo la exposición a varitas. Ninguno de los gatos domésticos habían tenido experiencia previa con los enriquecimientos de bolsas de forrajeo o el tubo con una presa utilizados en este estudio. 

MÉTODO

Los tres enriquecimientos utilizados en este estudio (varita, bolsas de forrajeo y el tubo con una presa) fueron diseñados como parte del estudio de investigación del comportamiento animal a través de Loop Abroad and Lory Park Animal and Owl Sanctuary. La varita y bolsa de forrajeo fueron diseñados por Katie Gómez y el tubo con la presa fue diseñado por Melissa Craven. Cada enriquecimiento fue introducido al espacio del gato y se les permitió investigar voluntariamente, a excepción de la varita, que era manipulada por un humano. Los cuidadores de los gatos estuvieron presentes durante la duración de cada enriquecimiento. 

Los enriquecimientos fueron introducidos a los gatos patinegros de Lory Park en noviembre de 2020 y Kara Heynis y Tasch Sibilski grabaron la interacción. Enriquecimientos similares se introdujeron al grupo de gatos domésticos cohabitantes en diciembre de 2020, se grabaron las interacciones y, tanto las grabaciones del gato patinegro como del gato doméstico, fueron analizadas por Katie Gómez. 

VARITA

Gato patinegro

Miley inició la interacción con la varita inmediatamente, tanto al seguirla con la mirada como persiguiéndola. Con mayor frecuencia utilizaba una pata delantera para atraer la colorida presa a su boca en vez de abalanzarse. Intentaba alejarse con la presa y, cuando inevitablemente ésta se alejaba, ella inmediatamente iba hacia la presa. Sus orejas estaban en posición frontal mientras miraba el juguete y las ponía planas a los costados como alas de un avión cuando interactuaba activamente con el objeto. 

Los tres gatitos mostraron comportamientos neofóbicos cuando se introdujo la varita. En vez de interactuar con el juguete, se agruparon en una esquina de su caja refugio y enfocaron su atención en mirar el juguete y a Miley. Cuando el juguete se les acercaba, los gatitos retrocedían hasta la esquina y bufaban. Después de un rato, uno de los gatitos dejó la caja para investigar. El gatito no interactuó directamente con el juguete y se alejaba cuando se le acercaba mucho, pero ya no bufaba y ya no estaba concentrado solo en el juguete. Esto indicó que el gatito estaba en un estado más relajado de cuando estaban en su guarida. 

Otro de los gatitos golpeó una hoja que colgaba de una rama como la colorida presa de la varita. Esto sugiere que los gatitos podrían disfrutar del movimiento causado por la varita, pero eran neofóbicos al juguete en sí. 

Gatos domésticos

Como Miley, Mischa interactúo inmediatamente con la varita. Se enfocó en las plumas, sus pupilas se dilataron y orientaba el cuerpo hacia el juguete cada vez que se movía. Lo aplastaba con ambas patas y se lo llevaba a la boca varias veces. Luego de capturar la pluma, Mischa alternaba entre soltarlo, intentar alejarse con él y sacudirlo. Periódicamente cambiaba su concentración del juguete al entorno. Stitch se sentó fuera del ángulo de la cámara y miraba la interacción. Este parecía ser su método preferido de juego. Connor olisqueó la pluma y la perseguía en vez de intentar capturarla. Franky no estaba presente en este enriquecimiento. 

BOLSAS DE FORRAJEO

Gatos patinegros

El forrajeo es una conducta natural en la cual el animal obtiene su comida. Esta conductaintrínsecamente motivadora y atractiva se utiliza frecuentemente en enriquecimientos en zoológicos (Delgado et al., 2019).6 Cuatro bolsas de papel rellenas con pasto seco, a tres de las cuales se les agregó además olor (p.e. canela, catnip y sangre de ratón), se agregaron al recinto de Miley. Miley saltó sobre la primera bolsa sin dudar. 

Mostró un comportamiento más precavido alrededor de las otras tres bolsas. 

Mientras investigaba la segunda y tercera bolsa, mantuvo sus músculos tensos, realizó pasos deliberados,  estaba muy concentrada en las bolsas y se asustaba fácilmente. Aplanaba sus orejas y llamaba a sus gatitos cuando pasabapor un largo túnel donde estaban escondidos.

Miley se detuvo para limpiarse uno de sus miembros traseros luego de investigar la tercera bolsa, una conducta de desplazamiento sugiriendo estrés elevado debido al nuevo estímulo. En otras palabras, esta conducta de desplazamiento puede haber sido la forma de Miley de tomarse un momento para procesar las bolsas de forrajeo. 

Las cuatro bolsas colapsaron debajo de su pata cuando se paró sobre ellas. En vez de alejarse, levantó su pata y se detuvo por un momento, enfocándose en la bolsa mientras esta volvía a su posición original. Olisqueó el pequeño espacio entre la bolsa y el largo túnel y extendió su miembro delantero, probablemente para investigar si había espacio suficiente para apretar entre los dos objetos. Miley se paró sobre la bolsa una segunda vez y bajó su cabeza para olerla antes de retroceder y seguir con su investigación visual. 

Caminó por el otro lado de la bolsa y se metió dentro, metiendo todo su cuerpo a excepción de una pata trasera y su cola. Se quedó dentro de la bolsa por unos 8 segundos y luego salió y miró alrededor. 

Miley expresaba distintas respuestas a cada una de las bolsas, pero no mostró un interés marcado por alguna en específico. 

Gatos domésticos

Una bola de tela se colocó en el interior de tres bolsas de papel, dos de las cuales tenían esencia de canela o catnip. Las bolsas fueron colocadas en el suelo y se les permitió a los gatos explorarlas por ellos mismos. Stitch se mantuvo en el sillón lejos del ángulo de la cámara y no interactuó con las bolsas. Connor olfateó la bolsa del medio (canela) y Franky se mantuvo detrás de Connor, con la cabeza erguida y balancéandose ligeramente mientras olía el aire. Mischa olfateó brevemente la bolsa de la izquierda (sin esencia) antes de ir directamente hacia la bolsa de la derecha (catnip), se paró delante de ella y bloqueó el acceso a los otros gatos. 

Connor y Franky se acercaron a la bolsa de la derecha, Franky caminando hacia la parte de atrás y Connor hacia el costado. Mientras que los miembros delanteros de Mischa estaban bajos y sus patas traseras debajo de su cuerpo, Connor tenía una postura más relajada con su cuerpo geométrico y su cola erguida en su típica postura. Mischa brevemente tocó su nariz con la de Connor, luego volvió su atención a la bolsa. Cuando se acercó al costado de la bolsa, Connor se acercó más para investigar la apertura, su cuerpo se agachó y alargó su cuello. 

Mischa tocó con su pata la cabeza de Connor, a pesar de eso él no retrocedió y ambos continuaron olfateando la bolsa. La bolsa se deslizó por el suelo cuando Mischa metió su cabeza dentro y Connor siguió el movimiento con la mirada. Franky se puso de pie, miró alrededor, luego se alejó; aún no se había acercado a la apertura de la bolsa. Connor de repente se alejó de la bolsa y caminó hacia la cámara. Franky fue a colocarse en el puesto de Connor y Mischa salió de la bolsa. Esta se sentó y alejó su peso de Franky, lamiendo su labio y levantando una pata hacia él. El lamido de labio podría indicar agitación, o podría haber sido porque tenía un poco de catnip.

TUBO CON LA PRESA

Gatos patinegros

Se colocó un ratón en un tubo de plástico y se introdujo a Mowgli para incentivarle a forrajear y estimular su cognición (resolución de problema). Mowgli investigó cada final del tubo, alternando según el ratón se movía. Sus orejas se mantuvieron hacia adelante y su mirada enfocada en el tubo. 

https://youtu.be/f1-BlSX2sZc

Periódicamente se alejaba del tubo e iba donde su cuidador, su postura suelta y pasos lentos, pero volvía rápidamente al tubo. Mowgli tiene una asociación positiva con sus cuidadores y esto podría haber sido un comportamiento de “chequear”, parecido a lo que a veces se ve en perros domésticos y niños pequeños. 

https://youtu.be/mMiwn_lqRZM

Mientras interactuaba con el tubo, Mowgli se mantuvo agazapado y realizaba pasos cortos y rápidos. Daba manotazos por afuera del tubo pero nunca metió la pata adentro;en su lugar, metía la nariz en el final del tubo. En un momento estaba tan entusiasmado oliendo y golpeando el tubo que se tropezó con el extremo de este. 

https://youtu.be/weexkhcW2RQ

Gatos domésticos

Dos bolas de tela impregnadas en catnip se colocaron dentro de un tubo de cartón y se las presentó a los gatos. Se utilizaron bolas de tela en vez de ratones, ya que los gatos domésticos no están acostumbrados a jugar con ratones o comerlos. 

Connor inmediatamente metió su nariz luego de que se colocó el tubo en el suelo. Su cola se arqueó sobre su espalda, algo que es típico de él cuando está investigando o excitado por el ambiente. Caminó al otro extremo del tubo por un breve instante antes de volver y manotear por la apertura. Mordió los bordes, utilizando la pata para mantener la estabilidad. Mientras Connor interactuaba con el tubo, Franky frotaba su cuerpo en catnip derramado y Stitch miraba desde fuera del ángulo de la cámara. Mischa se sentó debajo de una mesa y miró, pero no interactuó directamente con el tubo. 

Connor utilizó su cara para empujar el tubo por el suelo hasta que llegó a la pared, donde lo levantó del suelo por un momento. Cuando volvió a caer al suelo, utilizó su pata para mantenerlo firme e intentó morder la parte de arriba del tubo. Se movió para pararse sobre el tubo y usó su pata para llevarlo a su boca. Se cayó una segunda vez y volvió a ir a la parte frontal del tubo, metió su cabeza por un momento, luego la sacó para comer unos trozos de catnip. Mientras tanto, Franky lentamente se acercó mientras olfateaba el suelo, su porción delantera agachada y su cola se mantenía suelta, lejos de su cuerpo. 

Justo cuando Connor volvió a morder la parte de arriba del tubo, él y Franky se asustaron por un ruido. Connor agachó su cuerpo y lo orientó hacia el sonido. Franky se congeló, tren delantero aún agachado y la cabeza levantada hacia el sonido. Una vez que vieron a Stitch bajarse del sillón, Connor lamió su nariz y ambos se alejaron del tubo. Stitch caminó hacia el costado del tubo y lo olfateó. Mientras ella investigaba, Franky volvía a olfatear la apertura del tubo y Connor volvió para colocarse al otro lado de Franky. 

Este comportamiento es notable, ya que Connor es conocido por no llevarse bien con Stitch. Frankytene una personalidad afectuosa y pareciera tener un efecto calmante en los otros gatos. La decisión de Connor de acercarse al tubo con Franky entre él y Stitch sugiere que el tubo era de mucho más valor que alejar a Stitch. El estatus del tubo de objeto de alto valor fue apoyado por Stitch que se mantuvo cerca de Connor, con Franky como catalizador, por 10 segundos en vez de irse inmediatamente. 

CONCLUSIÓN

Un meta-análisis encontró que muchos enriquecimientos pueden  utilizarse exitosamente entre especies (Shyne, 2006). [1] Esta comparación entre 5 gatos patinegros de zoológico y 4 gatos domésticos convivientes sugiere  que estos dos grupos exhiben patrones conductuales y respuestas similares al enriquecimiento, apoyando los hallazgos del meta-análisis. Las investigaciones actuales generalmente juzgan la eficiencia de un enriquecimiento según su impacto en la frecuencia de la conducta estereotípica del animal (Shyne, 2006), [1] con enriquecimientos implementados frecuentemente basados en la percepción de lo que uno cree que será el enriquecimiento para un animal (Duncan, 1997). [7] Así como es importante identificar la efectividad de los enriquecimientos para las especies, también es necesario evaluar la eficacia del enriquecimiento de manera individual. Los enriquecimientos debiesen ser diseñados para un individuo animal considerando su historia natural, ambiente actual, personalidad, características anatómicas y condición corporal actual, historial sobre los objetos de enriquecimiento y condición de salud subyacente y si el enriquecimiento propuesto tiene riesgos o aporta beneficios al individuo (Duncan, 1997). [7]

El objetivo o resultado esperado de un enriquecimiento debe ser identificado para determinar el éxito. El enriquecimiento de la varita habría sido considerado inefectivo si el objetivo hubiera sido que los gatitos de Miley mostraran conductas de caza activa. Sin embargo, el objetivo de introducir a los gatitos nuevos objetos y disminuir conductas neofóbicas puede ser considerado exitoso, ya que uno de los gatitos se acercó a la varita para ver a su madre jugar. Alternativamente, utilizar material natural podría haber sido más efectivo al incentivar las conductas de caza activa, sugerido por el hecho de que se observó a uno de los gatitos jugar con una hoja de manera parecida a con la varita. 

La conducta animal también debería ser monitorizada, idealmente antes, durante y después de la introducción y extracción del enriquecimiento. Solo conductas observadas durante la introducción de los enriquecimientos se registraron en este estudio. Una observación más estrecha puede entregar revelaciones sobre los enriquecimientos preferidos de un individuo animal. Recomendaciones de este estudio sugieren que Stitch prefirió el tubo con la presa sobre la varita y las bolsas de forrajeo. Ella interactuó físicamente con el tubo con la presa en vez de mirar solamente como lo hizo con los otros dos enriquecimientos. Ella también decidió seguir interactuando con el tubo luego de que Connor se acercara, a pesar de que ella normalmente prefiere mantener cierta distancia de él. 

Está ampliamente aceptado que el enriquecimiento mejora el bienestar animal (Shyne, 2006), [1] e investigaciones sugieren que mejorar el bienestar conlleva a un aumento en la esperanza de vida (Teng et al., 2018). [8] Los gatos patinegros tienen una esperanza de vida de 8 años; sin embargo, en cautiverio el promedio de la esperanza de vida es de solo 5 a 6 años (K. Heynis, personal communication, noviembre 29, 2020). Sin embargo, solo un estudio ha sido publicado sobre la eficacia del enriquecimiento en gatos patinegros (Wells y Egli, 2004), [9] los hallazgos de este estudio sugieren que utilizar gatos domésticos como inspiración para tratamientos de enriquecimiento en gatos patinegros puede ser una estrategia exitosa. Es necesaria una mayor investigación para evaluar la eficacia de tratamientos de enriquecimiento específicos y si la mejora en el bienestar afecta de manera positiva a la esperanza de vida en cautiverio de los gatos patinegros. Como especie vulnerable, esto es crítico para tener un esfuerzo de conservación exitoso.   

AGRADECIMIENTOS 

Un agradecimiento a Kara Heynis, gerente del parque Lory Park Animal and OwlSanctuary y fundadora del Proyecto Gato Patinegro, y TaschSibilski, coordinadora de LoopAbroad de Lory Park Animal and OwlSanctuary. Este proyecto no podría haber sido posible sin su entusiasmo y dedicación. El Proyecto Gato Patinegro es sin fines de lucro, enfocado en la conservación y educación. 

REFERENCIAS

[1] Shyne, A. (2006). Meta-analytic review of the effects of enrichment on stereotypic behavior in zoo mammals. Zoo Biology, 25(4), 317-337.

[2] Wilson, B., Sliwa, A., &Drouilly, M. (2016). A conservation assessment of Felisnigripes. In The Red List of Mammals of South Africa, Swaziland, and Lesotho. South Africa: South African National Biodiversity Institute and Endangered Wildlife Trust.

[3] Sliwa, A., et al, (2016). Felisnigripes. The IUCN Red List of Threatened Species.

[4] PBS. (2020, April 21). Super Cats: A NATURE Miniseries | Meet the Deadliest Cat on the Planet. Nature

[5] Davies, E. (2015, December 22). Which animal is the deadliest hunter on the planet? Retrieved from BBC website

[6] Delgado, M., Bain, M. J., & Buffington, C. (2019). A survey of feeding practices and use of food puzzles in owners of domestic cats. Journal of Feline Medicine and Surgery, 22(2), 193-198.

[7] Duncan, A. E. (1997). A veterinary assessment of the risks and benefits of environmental enrichment. The Shape of Enrichment.

[8] Teng, K. T.-Y., et al (2018). Welfare-Adjusted Life Years (WALY): A novel metric of animal welfare that combines the impacts of impaired welfare and abbreviated lifespan. PLOS ONE, 13(9).

[9] Wells, D. L., &Egli, J. M. (2004). The influence of olfactory enrichment on the behavior of captive black-footed cats, Felisnigripes. Applied Animal BehaviourScience, 85(1-2), 107-119.

(Traducido por Pamina Horlacher, IAABC español)