Por Katharine Mertens

En el otoño de 2018, un cuidador me dijo que los animales en zoológicos están entrenados para participar voluntariamente en la mayor parte posible de sus cuidados. Esto me asombró. No se espera necesariamente que los pacientes cooperen en la medicina equina y estamos tratando con animales domésticos altamente entrenados.

Ya tenía la sensación de que la sabiduría con los caballos, entendida específicamente como una comprensión del comportamiento equino que promueva una mayor cooperación del paciente, faltaba en la profesión veterinaria equina. Si el déficit recae más en mis colegas profesionales o en la clientela que paga por la atención es una discusión para otro momento. Independientemente, los humanos en ambos lados de la transacción veterinaria están listos para que los caballos hagan un escándalo. 

A lo largo de mi carrera, he utilizado habitualmente una “pinza del cuello” (restricción física al agarrar el exceso de piel en un lado del cuello) y una pinza de la nariz (restricción física al agarrar el labio superior del caballo) y pateé a los caballos en el vientre si ellos trataron de patearme primero.

No fue hasta que comencé a entrenar a mi propio Pura Sangre de 3 años que me di cuenta de que tales técnicas de restricción, con o sin agresión, a menudo eran innecesarias. Mientras aprendía a entrenar, me detuve a considerar que la “mala conducta” equina probablemente no era una cuestión de respeto fallido que necesitaba una corrección dominante, sino más bien de miedo que necesitaba educación. Espero con ansias el día en que los clientes equinos sientan lo mismo e insistan en que los profesionales veterinarios utilicen técnicas amigables sin restricciones. 

Los veterinarios equinos pueden descartar este objetivo por considerarlo prohibitivo tanto para la seguridad como para la eficiencia en el trabajo. De hecho, un caballo de 1.200 libras (540 kg) que no coopera puede ser peligroso; Los veterinarios, su personal y los propios caballos deben mantenerse seguros mientras se realizan los procedimientos. Además, la percepción de que los problemas de comportamiento requieren tiempo para ser abordados suele ser cierta. Los veterinarios llegan al lugar para completar un trabajo médico; no tenemos tiempo para entrenar. 

Pero la certificación “libre de miedo” no solía ser una consideración en la medicina de pequeños animales; ahora las clínicas promocionan dicha certificación como una importante herramienta de marketing. Con un poco de educación, tanto los veterinarios como los clientes pueden esperar que la medicina equina libre de miedo también sea posible. 

Por supuesto, el caballo gravemente herido o enfermo es difícil de manejar, no por falta de entrenamiento sino por dolor. El veterinario está fantásticamente capacitado para brindar alivio inmediato a estos pacientes mediante sedación farmacéutica, analgésicos y anestesia local o general. Y hay ocasiones en las que ninguna cantidad de entrenamiento va a ganar la cooperación del paciente dentro de las limitaciones de tiempo de un examen. El caballo extremadamente fóbico a las agujas, por ejemplo, requerirá más de cinco minutos de contracondicionamiento y desensibilización para vencer la resistencia a la inyección. Es posible que sea necesario sujetar a estos caballos para permitir que el veterinario complete la tarea en cuestión. 

Pero un poco de conocimiento del comportamiento ayudará a los veterinarios a determinar qué animales tienen problemas de comportamiento que son verdaderas barreras para el procedimiento del día, para quiénes está justificado recurrir a la restricción, y qué animales simplemente necesitan un enfoque diferente. Además, si los veterinarios pueden reconocer y explicar estas diferencias, pueden orientar a los clientes hacia un plan terapéutico que ayudará al caballo a comportarse de manera más cooperativa en la próxima visita. Mejor aún, el veterinario con educación conductual puede evitar que se desarrolle una mala conducta relacionada con los cuidados de salud en primer lugar. 

Una vez que supe que el cuidado cooperativo era un ideal esperado para los animales de zoológico no domésticos, me convencí de que podríamos hacerlo mejor con nuestros caballos domésticos. Consideremos el caballo de caza inglesa o de salto que no acepta su medicación antiparasitaria semestral. Desafiando la lógica, este caballo es tachado de “terco” porque no acepta un medicamento oral. Si podemos entrenarlos para que acepten con indiferencia una barra de metal en la boca, sin mencionar que carguen con un jinete, regulen el paso y salten obstáculos de un solo salto, entonces podemos entrenarlos para que también acepten medicamentos en la boca.

Antes de entrenar para aceptar medicamentos
Después del entrenamiento en manejo prudente

Pero tales caballos son descartados como “tercos” de forma rutinaria. Y debido a que son tan descartados, se descarta el entrenamiento en manejo cooperativo para cuidados de salud y tenemos comportamientos peligrosos. Como veterinarios, tenemos pacientes para los que un antibiótico oral, por ejemplo, ya no es una opción terapéutica.

Los veterinarios y los propietarios de caballos deben saber que hay dos cosas posibles: Primero, que los animales entrenados pueden optar por cooperar, sin restricciones. En segundo lugar, esa excitación basada en el miedo se puede reducir rápidamente.

Poco después de enterarme sobre el entrenamiento de refuerzo positivo y el targeting, un cliente me preguntó si podía proporcionar un sedante para la próxima cita con el herrador de su caballo. Por supuesto que podría. Pero faltaba un mes para la cita del herrador y tenía un nuevo truco bajo la manga. Le pregunté al cliente si estaría dispuesto a aprender sobre el entrenamiento de Target. Si el entrenamiento no tenía éxito durante las próximas cuatro semanas, le prometí, podría proporcionarle el medicamento sedante.

Así comenzó mi aventura de cuatro semanas con Red, un Quarter Horse de 15 años de historia desconocida que llegó a su nuevo dueño con un miedo extremo a la herrería. Visité una vez a la semana durante menos de una hora en cada visita, así, le enseñé al caballo y al propietario cómo realizar un target (tocar un objetivo) y transferí la habilidad de apuntar al Target para permitir el manejo de los cascos. El caballo cuyo encabritado y pataleo no pudieron ser controlados en su última cita con el herrador permaneció con una cuerda floja y comió zanahorias en la siguiente oportunidad. Red aprendió una habilidad (dame tu casco) y decidió cooperar. 

Thunder, un caballo de exhibición nacional de 19 años me enseñó cómo un enfoque de manejo diferente puede producir un caballo distinto en apenas unos minutos. Con un enfoque de obtener su respeto basado en un refuerzo negativo, repetidamente temí la cita anual de vacunación para este caballo. Como advertencia para mí, mi historial médico decía: “¡El caballo NO tiene modales! ¡Pasará por encima de ti! “Cada año venía preparada para un torpe pas de deux, yo con aguja y jeringa, él con la cabeza en alto y los cascos volando. 

Pero entonces… ¿por qué no usar comida como premios? Cuando sabemos más, lo hacemos mejor; el año pasado había aprendido lo suficiente sobre el contracondicionamiento para ver si al menos podíamos ralentizar nuestro baile a un swing manejable. Primero le di a Thunder algunas golosinas, en el momento oportuno, pellizcando su cuello para imitar la aguja de la vacuna. Cuando llegó el momento de poner la inyección, hice que el dueño esperara con golosinas para entregar a la cuenta de tres. Uno… dos… aguja-pinchar-tres. Thunder masticaba sus premios; ni siquiera se inmutó. 

El cambio de comportamiento de Thunder fue dramático, y quizás no lo típico. Ciertamente me he encontrado con muchos caballos cuya aversión a las agujas está más arraigada. Pero hasta que lo vi con Thunder, no sabía que tal cambio de comportamiento era posible. Había pasado toda la vida rodeada de caballos y me gradué con un enfoque equino de la escuela de veterinaria, y nadie me había enseñado sobre la modificación del comportamiento sin restricciones hasta que conocí a los cuidadores del zoológico.

Estoy haciendo lo que puedo para presentarles a los propietarios de caballos los beneficios del entrenamiento con Target y el refuerzo positivo para resolver problemas de manejo veterinario. Necesito realizar una encuesta formal de veterinarios equinos, primero a nivel local y luego a nivel nacional, para medir hasta qué punto la mala conducta equina afecta negativamente a nuestra profesión. Y si el problema es tan generalizado como lo predeciría mi experiencia individual, entonces tenemos una oportunidad real de llevar la ciencia de la modificación del comportamiento más allá de las cercas del zoológico, más allá de los muros de los hospitales de pequeños animales con certificaciones de manejo libre de miedo e introducirla dentro de las caballerizas y establos de los caballos, es decir, en el centro de nuestro mundo. 


Kath Mertens ha estado en la práctica veterinaria privada durante 20 años, con 17 años dedicada a la medicina equina. Está encantada de llevar el estudio científico del comportamiento animal al ámbito de su práctica. Siga el viaje en el “Blog de Horsefeathers” de www.mertensmammals.com

(Traducido por Marisol Dacasa, IAABC Español)