Por Shelley Doan

La socialización temprana del cachorro puede tener un impacto muy positivo en el éxito futuro de la vida de ese perro. Las buenas clases enseñan a los propietarios cómo comprender mejor a su cachorro, al tiempo que presentan al cachorro todas las cosas que encontrará en su vida con los humanos, durante su período de aprendizaje más crítico. La American Veterinary Society of Animal Behavior confirma la importancia de estas clases al establecer que “inscribirse en clases de cachorros antes de los tres meses de edad puede ser un excelente medio para mejorar el entrenamiento, fortalecer el vínculo humano-animal, y socializar a los cachorros”.1

La presión para lograr una buena socialización aumenta cuando la AVSAB advierte a los dueños y entrenadores de perros que “los problemas de comportamiento son la mayor amenaza para el vínculo dueño-perro” y “son la principal causa de abandono en refugios”. Estas declaraciones y el hecho de que los propietarios rara vez asisten a más de una o dos clases durante la vida de sus perros, incrementan la importancia de lo que los entrenadores caninos enseñan en estas clases de socialización.

Los detalles específicos del proceso de socialización descritos por la AVSAB son que “se debe hacer todo lo posible para exponerlos a tantas personas diferentes, animales bien socializados, situaciones, lugares, etc. como sea posible”. La implementación real está abierta a interpretación. Y debido a que este es un momento tan importante en la vida de un cachorro, debemos ser lo más claros posible sobre cómo esto debe ser. ¿Cuánto y qué tipo de exposición se requiere? ¿Cómo son los animales bien socializados? ¿Cómo es un vínculo adecuado entre dueño y perro? ¿Cómo sabemos si lo estamos haciendo bien? Según Julie Vargas, una de las mejores maneras de determinar el nivel de éxito de una clase de socialización de cachorros es a través de las conductas.2 En otras palabras, ¿cómo se comporta un cachorro bien socializado y apegado al humano?

En última instancia, ¿cómo quieren los propietarios que sea la conducta de sus cachorros? Ese es el factor decisivo para el éxito del perro en el hogar familiar. La respuesta, creo, es que un perro bien socializado está atento a su dueño, mira hacia él a menudo para ver qué está haciendo; se siente cómodo con la correa (no se siente frustrado); es capaz de relajarse en una variedad de lugares, incluso en presencia de animales, específicamente perros extraños; puede escuchar sonidos raros, como el llanto de un bebé o una aspiradora y no tener miedo; y puede ir con los propietarios a partidos de fútbol o caminar por calles concurridas. Un perro bien socializado también puede subir y bajar escaleras, sentarse tranquilamente en el asiento trasero de un automóvil o acostarse en una jaula.

Cuando por primera vez me pidieron que brindara una clase de cachorros, estaba emocionada de trabajar con cachorros. Yo creía, como los dueños de cachorros que se inscriben en la clase, que cuanto antes hagamos entrar a los cachorros en la clase, mejores comportamientos podremos enseñar. Comenzar a enseñar a los cachorros temprano previene grandes problemas más adelante, como lanzarse y jalar, saltar, ladrar y desconcentrarse. Lo que aprendí fue que este no siempre fue el caso; de hecho, a menudo teníamos cachorros más distraídos que no podían concentrarse en su dueño, tirando hacia otros cachorros e incapaces de tranquilizarse en clase. 

Semana tras semana escribí una evaluación del progreso de cada cachorro, intentando incluir más diversión y juegos en las clases para el cachorro y el dueño, y lograr así que los cachorros se concentraran más, con un éxito moderado. ¿Qué hace que un cachorro esté feliz de sentarse con su dueño en la semana 1 y no pueda conectarse con su dueño en la semana 3? Creo que la respuesta fue la introducción del juego cachorro-cachorro en la Semana 2. Si el juego cachorro-cachorro condujo a cachorros más distraídos en la clase, ¿fue la interacción directa con perros extraños lo que ayudaba u obstaculizaba el éxito futuro del cachorro en la casa de su familia?

Permítanme describir cómo era la clase de kinder de cachorros con el juego cachorro-cachorro. En la primera semana de una serie de clases de seis semanas, el cachorro joven –de entre 8 y 11 semanas de edad– tentativamente se abriría paso a través de la puerta hacia el área de entrenamiento. A menudo estaban nerviosos e inseguros, y pacientemente esperábamos a que el cachorro se abriera paso, enseñándoles a los propietarios su primera lección: tómese el tiempo para dejar que su nuevo cachorro aprenda a explorar el mundo. Le indicábamos al dueño y al cachorro que buscaran un lugar, extendieran la colchoneta o la manta que les pedíamos que trajeran, y luego les enseñábamos su segundo ejercicio de la clase: un ejercicio de calma en un lugar.

Los cachorros a menudo se quedaban cerca de la colchoneta y sus dueños, abrumados por las imágenes y los sonidos del nuevo lugar. Algunos cachorros gruñían al ver a otro cachorro en el espacio, algunos se escondían detrás de sus dueños, y algunos simplemente se ponían de pie, incapaces de acostarse, contemplando las imágenes. La primera semana es una charla sobre todas las cosas que un nuevo propietario necesitaría saber sobre los cachorros: entrenamiento para ir al baño, para entrar y permanecer en una transportadora, desarrollo del cachorro y cómo socializarlo sin abrumarlo o asustarlo. Si les preguntaba a los propietarios por qué llevaban su cachorro a la clase, la respuesta era que querían evitar comportamientos problemáticos como morder, saltar y tirar de la correa.

Para la segunda semana, los cachorros entraron a clase y sus dueños los acomodaron en sus esteras mientras hablábamos sobre la socialización cachorro-cachorro explicando qué buscamos en el juego apropiado entre cachorros; Les enseñamos a los propietarios cómo interrumpir adecuadamente si el juego no estaba funcionando bien. Luego, durante los últimos 15 minutos de la clase, colocamos a los cachorros en el mismo espacio, de dos en dos, siguiendo estrictas reglas sobre la edad, raza, tamaño, sexo y estilo de juego, para que pudiesen interactuar.

La escena era esta: teníamos dueños de pie observando qué hacían los cachorros, y teníamos cachorros jóvenes acercándose unos a otros. A veces se olfateaban con cautela unos a otros, o teníamos un cachorro joven que estaba asustado por otro y corría a esconderse. A veces, uno de los cachorros se alteraba por perseguir a otro cachorro y éste último se escondía o tal vez se unía para jugar. Otras veces veíamos a dos cachorros encontrarse e inmediatamente participar en un emocionante juego de lucha, sólo para convertirse en agresión después de dos minutos de acción, lo cual hace que los entrenadores intervengan y los separen. Para algunos cachorros, se desarrollaba una sesión de juego perfecta, que incluía inclinarse solicitando jugar y turnarse, y los cachorros parecían más felices de lo que los habíamos visto al principio. Una vez terminado el juego, los dueños volvían a colocar a los cachorros en sus esteras, y discutíamos lo que habíamos aprendido sobre las interacciones.

Para aquellos cuyo juego no tuvo éxito, reservábamos algo de tiempo en la siguiente semana para intentar presentarlos con un cachorro diferente, tal vez uno más pequeño o uno de los cachorros que jugaron adecuadamente, dándoles una segunda oportunidad para jugar. Fueron sesiones cortas, de cinco minutos como máximo. Luego los separamos y pasábamos a enseñar otras cosas sobre los cachorros.

El juego de cachorros puede dificultar el progreso en la clase de entrenamiento

En las semanas que siguieron al juego de los cachorros, descubrí que muchos de ellos tenían problemas para concentrarse en sus dueños. Estaban más interesados ​​en los otros cachorros en la habitación y los propietarios estaban frustrados por la incapacidad de sus cachorros para concentrarse en ellos. Por ejemplo, un cachorro Husky joven tuvo una gran experiencia jugando con otro cachorro y, sin embargo, durante las siguientes cuatro semanas los propietarios nunca encontraron una manera de recuperar su atención. Agregamos premios de mayor valor cada vez, probamos juguetes, intentamos enseñar a los propietarios cómo jugar con su cachorro, pero nada funcionó. ¿Por qué cuando estos cachorros estaban en esa etapa de su desarrollo en la que eran más capaces de aprender, los propietarios tenían que luchar por enseñarles? La razón tiene mucho que ver con el estrés, el miedo y la naturaleza excitante del juego durante el período formativo de la vida del cachorro.

Estrés, aprendizaje y agresión

En su libro de 2018, Behave,3 Robert Sapolsky habla sobre la fisiología del estrés, cómo “los niveles transitorios moderados de estrés son maravillosos, mejorando varias funciones cerebrales”. En otras palabras, el estrés moderado aumenta el aprendizaje y la memoria. Los maestros usan esto para ayudar a los estudiantes a aprender: Realizan un examen a un estudiante, y ese estrés moderado de la redacción del examen hace que la lección se mantenga; si se agrega otro componente estresante al decirles que si fallan les costará toda su carrera académica, sus niveles de estrés subirán y dificultarán su función cerebral, limitando su capacidad de pensar. Es por eso que exponer a un cachorro joven a varias cosas extrañas y estrafalarias a un ritmo moderado, haciendo que el cachorro se sienta un poco incómodo, mejora su experiencia de aprendizaje de la vida, pero si dicha exposición es excesiva, obstaculiza demasiado su capacidad de funcionar apropiadamente.

Aún así, no es tan simple. Debido a que el estrés también hace que sea más probable que perciban las cosas como aterradoras, es más fácil aprender las asociaciones de miedo y más difícil desaprenderlas una vez que se crean. Este es el estado de un cachorro cuando vienen a clases por primera vez y, como entrenadores, trabajamos con los dueños para ayudar a construir su confianza. Sin embargo, la interacción directa con cachorros extraños puede no ser una situación que un cachorro elegiría por sí mismo si tuviera la opción. Un estudio mostró que los cachorros eligieron al humano sobre un perro extraño cuando se les dio la opción.4 Esto puede deberse al hecho de que la competitividad social sobre los recursos comienza en la camada a las 6 semanas de edad.5 Debido a que los cachorros ya tienen una historia social aprendida de interacciones con otros, el estrés de conocer cachorros extraños aumenta las posibilidades de actuar agresivamente en aquellos predispuestos a mostrar comportamientos reactivos. Esta conducta se recompensa tanto por practicarla como porque el acto de comportarse agresivamente con el otro cachorro reduce el estrés. Hace que el agresor se sienta físicamente mejor, al reducir sus niveles de glucocorticoides.3

Este razonamiento se confirma en varios estudios que muestran que los cachorros que exhiben comportamientos agresivos a una edad temprana tienden a continuar mostrando conductas agresivas a medida que crecen y entran a la edad adulta. Desplegar comportamientos arraigados en impulsos agresivos se siente bien y los animales repiten lo que los hace sentir bien.4,5

Un último punto que Sapolsky establece es en relación con el estrés y la agresión por desplazamiento (agresión inducida por la frustración). Es más probable que un animal estresado redirija su agresión hacia otro animal o persona, lo que también los hará sentirse mejor. Y como entrenadores, a menudo hablamos de la redirección al ver esto en los perros que están tan excitados que a menudo lanzan mordidas accidentales contra sus dueños. Ahora, imagine el efecto que esto tiene en un cachorro que aún se está desarrollando y aprendiendo, uno que de hecho está en su período crítico de aprendizaje.

El estrés es un problema, y ​​como entrenadores estamos cuidadosamente alertas a ello en nuestras clases, trabajando diligentemente para combinar estilos de juego, tamaño, etc., y así evitar situaciones estresantes. Hacemos esto porque a veces la combinación de juegos es perfecta y los cachorros parecen estar realizando un baile coreografiado; es muy divertido para los entrenadores y propietarios por igual. A todos les encanta ver la alegría en la cara de un cachorro mientras retozan y se divierten, pasando el mejor momento de su vida joven. Es lo que buscamos en el juego cachorro-cachorro.

La respuesta al problema es doble: jugar fue muy gratificante, sucedió en uno de los períodos de aprendizaje más sensibles de la vida de un cachorro joven, y si la experiencia es muy gratificante, puede causar una impresión duradera. Esto se debe a que “las experiencias anteriores tienen un efecto mayor que las posteriores porque tienen una mayor probabilidad de influir en la trayectoria del sistema en desarrollo.”4 En segundo lugar, los propietarios novatos luchan para competir con ese tipo de recompensa.

El juego de cachorros no enseña la inhibición de la mordida

Echemos un vistazo más de cerca a la inhibición de la mordida, enseñarle a un cachorro a controlar la presión de la mordida, específicamente hacia los humanos, al ponerlos con otros cachorros para aprender ese control. Primero, en el desarrollo, los dientes de los cachorros salen a las 4 semanas de edad, y es en este momento que aprenden qué presión de mordida usar para levantar y transportar objetos. Aquí también es donde “deberían” aprender a no morder demasiado los pezones de su madre o ella se irá. Ese no es un comportamiento exitosamente recompensado. También se sugiere que los cachorros aprendan la inhibición de la mordida de sus compañeros de camada, y eso también es falso. En cambio, el juego es más agresivo, no menos, y con agresión redirigida hacia los cachorros más tímidos.5

Entonces, si no aprenden de su madre o sus compañeros de camada, deben aprenderlo de otros cachorros. ¿Por qué suponemos que ponerlos con un cachorro extraño es la solución? Los cachorros en juego se muerden las patas, el lomo, el hocico y las orejas, hasta que la víctima chilla. Esto no es inhibición de la mordida; de hecho, los cachorros están aprendiendo a usar más la boca durante este período formativo, no menos; y definitivamente no han aprendido a no morder a los humanos en este ejercicio. En su limitada experiencia social, utilizarán esos primeros comportamientos aprendidos en su interacción con los humanos cuando se integren a la familia humana. Los humanos ven esto todo el tiempo, los cachorros muerden las manos, las piernas del pantalón y todo lo que ven o encuentran; ese es su comportamiento normal. Los cachorros aprenden a actuar adecuadamente alrededor de los humanos, con los humanos.

Después de observar más de cerca el tema de la inhibición de la mordida, aprendí que controlar su mordida alrededor de los humanos en realidad no estaba sucediendo de la manera deseada por los propietarios. Descubrí que eso era cierto para otros comportamientos de juego entre cachorros, y que estaban aprendiendo más conductas inapropiadas para las relaciones perro-humano, en lugar de menos.

El juego de cachorros conduce a conductas que los propietarios no quieren

Frustración por el uso de la correa

La frustración con la correa es una parte natural del aprendizaje de un cachorro. Es por eso que la primera parte del proceso de socialización es enseñar al cachorro a sentirse bien con la correa. El objetivo es que no se sientan frustrados porque no pueden involucrarse con todo lo que les rodea y que no se sientan atrapados por la correa, incapaces de alejarse de las cosas aterradoras. La segunda parte del proceso de socialización es enseñar a los cachorros a comportarse con otros perros con correa.

Cuando los llevamos a la clase de cachorros y presentamos el juego cachorro-cachorro o la interacción directa entre cachorros, socavamos este proceso de socialización, aumentando la frustración de la correa en el cachorro, en un momento en que los propietarios aún luchan por construir un vínculo de confianza. Es por esta razón que creo que las clases deberían centrarse en cómo queremos que los cachorros actúen alrededor de los humanos primero, construyendo esa base de confianza. Luego, debemos considerar cómo queremos que actúen alrededor de otros perros en su vida cotidiana. Los perros no pueden correr sin correa para reunirse y socializar con sus congéneres en todas partes, suponiendo que eso es lo que elegirían hacer si se les da la opción. Sin embargo, en su primer encuentro con un nuevo cachorro, hacemos exactamente eso: los dejamos ir sin correa para interactuar directamente con los primeros cachorros que se encuentran.

El cachorro ha aprendido que a veces pueden ir y jugar, otras veces no pueden, y lo único que lo impide es la correa. La frustración por la correa conduce a más tirones de esta herramienta, lo que lleva a la frustración del propietario, lo que a su vez socava el vínculo humano-perro. Creo que la mayoría de los propietarios quieren que su perro camine bien con una correa entre otros perros. Quieren poder llevar a sus perros a lugares donde hay otros perros, y no preocuparse de que el suyo ladre, chille o los arrastre hacia cualquier perro en el entorno.

Comportamientos inapropiados de juego

Descubrimos otra razón para sacar el juego entre cachorros de la clase de kinder para cachorros cuando observamos qué conductas estaban practicando los cachorros en el juego y lo comparamos con lo que querían los propietarios. Los comportamientos eran incompatibles; los propietarios no quieren que un perro salte, muerda, tropiece o robe sus cosas, todo lo que los perros se hacen entre ellos durante el juego.

Al observar dos fuentes6,7 que describieron diferentes comportamientos de juego perro-perro observados comúnmente, comenzamos a ver que esos comportamientos no son los que los propietarios quieren que su perro practique con ellos.

i. Mordida de juego: Mordida precedida inmediatamente por persecución de juego o por el acercamiento para establecer juego, pero no es anatómicamente específica. A menudo, la mordida parece ser un intento de sujetar al otro animal o evitar su huída. No parece ser predatorio.

ii. Mordisqueo: El perro mastica ligeramente una parte del cuerpo de otro animal. Los dientes de los perros no suelen perforar la piel del otro animal.

iii. Juego de persecución: Persiguiendo a otros animales con las orejas hacia arriba o hacia adelante, moviendo la cola, con la cabeza alta o recta. La delimitación y las persecuciones a menudo no se dirigen a otro animal, sino que se muestran durante una carrera hacia un animal que hace de objetivo. A veces, el juego de persecución es seguido de un tarascón u otro contacto físico, pero a menudo ni siquiera se hace contacto visual.

iv. Lucha de combate: simulacros de pelea que pueden incluir luchas sosteniéndose de la mandíbula, mordiscos, golpes de cadera y, alternativamente, pararse, empujar o tironear y rodar con otro animal. 

v. Saltar sobre las patas traseras, con las patas delanteras alrededor de la cabeza o la cola de los demás.

vi. Golpear en la cara o el cuerpo de otro animal con las patas delanteras.

Curiosamente, cuando comparamos la lista anterior con la lista de Jean Donaldson de los 10 comportamientos comunes que los propietarios no quieren pero no hacen nada para evitar, se ven muchos de los mismos comportamientos.8

1. Saltando como un saludo.

2. Masticación indiscriminada de todo tipo de material. 

3. Comer cualquier alimento a su alcance (robo de comida).

4. Vocalización de angustia cuando está socialmente aislado o confinado. 

5. Interés por miembros de su propia especie.

6. No poder manipularlo ni acicalarlo fácilmente. 

7. Miedo a los extraños / morder extraños. 

8. Protección de recursos.

9. Perseguir y morder objetos en movimiento / juegos bruscos con niños.

Esto significa que tenemos cachorros jóvenes durante sus curvas de aprendizaje más formativas, que acaban de llegar de estar con sus compañeros de camada, donde primero aprenden sus comportamientos de juego y luego se mudan con su familia humana. La familia lleva al cachorro a un kinder para cachorros apropiado, y el primer comportamiento que practican es ¡lo contrario de lo que los dueños realmente quieren! Por supuesto, uno podría argumentar que podemos corregir la mala conducta que pueda haber sido promovida en el juego entre cachorros con entrenamiento apropiado; es verdad hasta cierto punto. Pero me ha tocado ver hasta al más experto entrenador canino luchar esforzadamente para lograr la atención de un cachorro después de un emocionante juego entre cachorros. Imagine lo difícil que es para los propietarios novatos tener éxito.

¿Qué podemos hacer entonces?

Cuando consideré sacar el juego entre cachorros de mi plan de estudios fue porque pude ver que creaba cachorros más distraídos, propietarios frustrados y dificultades para enseñarles las habilidades que los ayudarían a vivir mejor en un hogar humano. Queríamos que nuestras clases fortalecieran el vínculo perro-humano primero, algo que no sucede automáticamente mientras se exponen los cachorros a otros cachorros, no en el juego, sino trabajando codo a codo. Debemos recordar que los cachorros han pasado ocho o nueve semanas de las 12 en el período de socialización con sus congéneres, dejando menos de cuatro semanas para ayudar a los propietarios a socializar a su cachorro.

No quise quitar el juego del todo, pero sí usarlo de manera que reforzara la relación perro-humano involucrando primero al cachorro con humanos. Añadimos cosas, tales como enseñarle al cachorro a jugar con juguetes para perros, no con los zapatos favoritos o el control remoto del televisor; esto nos permitió introducir un intercambio o el comportamiento para dejar el objeto. Practicamos juegos con inicio y finalización definidos para ayudar a los propietarios a reconocer signos de sobreexcitación y para enseñarle al cachorro que el juego se detiene cuando comienza a morder, saltar o participar de una manera que al propietario no le gusta. Añadimos un poco de diversión para enseñar a nuestros cachorros a caminar con una correa, acudir al llamado e incluso sentarse, tumbarse y pararse.

Agregamos ejercicios relajantes como el masaje y un protocolo de relajación. Esto llevó a los cachorros a centrarse en los propietarios. También se mantuvieron calmadamente junto a ellos, lo que llevó a una mayor satisfacción del dueño y a una mayor aceptación de nuestro programa de capacitación. Al final de la semana 6 del kinder para cachorros, muchos de ellos podían hacer trucos como darse la vuelta, girar, tocar e incluso un juego introductorio de olfato. Esto no sucedía cuando los dejábamos jugar entre cachorros, ya que tenían dificultades para volver a conectarse con los propietarios en las semanas posteriores a la sesión de juego.

Este tiempo extra que adquirimos cuando dejamos de tener que luchar para recuperar la atención de los cachorros nos concentramos en otros aspectos de la socialización, como sonidos inusuales, olores, el toque de extraños, atención veterinaria, coches y una variedad de cosas raras y extravagantes; elementos que el perro puede encontrar en su vida con humanos. También usamos este tiempo extra para discutir el comportamiento y el desarrollo de los cachorros con los propietarios y las mejores formas de vivir con ellos. ¿Significa esto que desaliento el juego perro-perro? No, pero creo que debemos considerar que de 8 a 12 semanas pueden ser demasiado jóvenes para jugar entre cachorros. Si el objetivo, según lo declarado por la AVSAB, es traer cachorros a clase para socializarlos mejor con familias humanas, hagamos eso.

Referencias 

  1. American Veterinary Society of Animal Behavior (2008) AVSAB Position Statement On Puppy Socialization.
  2. Vargas, J. (2013) Behavior Analysis for Effective Teaching. New York: Routledge.
  3. Sapolsky, R. (2018) Behave: The Biology of Humans at our Best and Worst. New York: Penguin Books.
  4. Miklósi, A. (2015) Dog Behavior, Evolution, and Cognition. Oxford University Press.
  5. Lindsay, S. (2000) Handbook of Applied Dog Behaviour and Training. Ames: Blackwell Publishing.
  6. Coppinger, R., et al. (1987) Degree of behavioral neoteny differentiates canid polymorphs. Ethology 75:2, pp. 89-108.
  7. Horowitz, A. (2009) Attention to attention in domestic dog (Canis familiaris) dyadic play. Animal Cognition 12, pp. 107-118.
  8. Donaldson, J. (1996) The Culture Clash. Berkeley: James & Kenneth.

Shelley Doan, BSc, CPDT-KA, CBCC-KA, es entrenadora canina profesional certificada y consultora de conducta canina. Es la propietaria de 20/20 Canine Consultants, en Brandon, MB, donde ofrece entrenamiento en el hogar y evaluaciones caninas para problemas de conducta. Enseña una variedad de clases para perros, ofrece servicios voluntarios como consultora de conducta en Funds for Furry Friends, una organización local de rescate de animales, y pasa su tiempo libre escribiendo y leyendo. Tiene dos perros en casa, Sophie, cruza de pastor australiano, y Max, cruza de pastor alemán. Puede ser contactada a través de su sitio web: www.2020canineconsultants.ca

(Traducido por Marisol Dacasa De la Lanza, IAABC Español)