Trabajando en un refugio de animales, todos nos vemos enfrentados a combatir el nivel de estrés experimentado por los animales bajo nuestro cuidado. Los animales están sujetos a una amplia gama de factores psicológicos estresantes, incluyendo la pérdida del control sobre su entorno, la impredecibilidad de la actividad diaria de un refugio y largos periodos de encierro. La falta de presupuesto y de personal y el tener varias especies puede hacer que la situación sea sobrecogedora y parezca fuera de nuestro control.

Casa y vecinos desconocidos, exposición a sonidos de otras especies y actividad diaria del refugio, olores excitantes y temperaturas o sustratos incómodos son algunas de las fuentes del estrés ambiental para los gatos y perros de refugio. Este video ilustra cuán fuerte, impredecible, y al mismo tiempo aburrido –la mayoría de las veces– puede ser el tiempo que pasa un gato de refugio. No es una sorpresa que se puedan estresar y desarrollar problemas médicos y conductuales que los pueden hacer menos adoptables.

Pero ¡tenemos buenas noticias! Algunas veces el cambio más pequeño puede hacer la diferencia para los animales bajo su cuidado, y lo puede hacer con poco esfuerzo y muy poco presupuesto.

Evaluando El Entorno

La evaluación de las instalaciones para buscar estresores y detonantes que pueden afectar la conducta es el primer paso. Creo que un acercamiento sensorial para el bienestar y el enriquecimiento es importante, junto con la habilidad de empatizar con el animal (Nielsen, 2018). Tener un entendimiento de cómo los gatos, perros y humanos obtienen y procesan diferente información sensorial es vital para diseñar las formas más efectivas para minimizar el estrés y la incomodad en todas las etapas de su vida en el refugio.

Le invito a hacer un recorrido completo y explorar las instalaciones desde el punto de vista del animal, dejando que sus cinco sentidos sean su guía.

A lo largo de su evaluación, analice lo siguiente:

  • Tráfico animal, incluyendo pasillos usados para ingresar animales a través del edificio.
  • Tráfico humano, tanto visitantes como el personal
  • Lo que el animal ve, oye, huele y siente (tacto) mientras está en una jaula específica o en cierta sala
  • Factores medioambientales en cada espacio del canil, como la temperatura e iluminación
  • Estresores que afecten la conducta.

Sus caminatas evaluativas necesitan cubrir todos los periodos del día: mañana, tarde o fines de semana, para que pueda identificar cambios variables con el tráfico, el personal, visitantes, iluminación y otros factores determinantes. Mientras más personas le acompañen en la caminata, más detalladas serán sus observaciones.

Una vez que haya hecho esto, puede mapear (*) el edificio y clasificar lugares como de bajo, medio o alto estrés. Esto hace más fácil priorizar el abordar los factores determinantes, también cuando esté priorizando su lista, asegúrese de reconocer las cosas que puede cambiar de inmediato. Incluso si son cosas que no están tan arriba en la lista de prioridades para disminuir el estrés, son un gran lugar por donde empezar.

Llegada Y Admisión

Implementar técnicas de manejo para los exámenes de admisión usando la menor cantidad de restricción sobre el animal y durante el menor tiempo posible para completar la tarea deseada. Usualmente nos sentimos apresurados por completar el trabajo, pero con un poco de paciencia (y muchos premios), el examen de admisión será menos estresante para usted y el animal. Use su voz y hable en tonos suaves. Use el nombre del animal si lo sabe y use señales o peticiones simples y que le sean familiares como “sentado”. Muchos perros responderán a las indicaciones verbales y puede que se relajen cuando hable en un lenguaje con el que ellos estén familiarizados.

Toallas y frazadas son su nuevo mejor amigo. Son cosas que generalmente tenemos abundantemente y pueden ser utilizadas de muchas maneras, desde cubrir jaulas transportadoras, las mesas de exámenes, pisos y pesas hasta usarlas para controlar corporalmente al animal (Weiss, Mohan-Gibbons y Zawitowski, 2015).

Cuando Estén Bajo Su Cuidado

Portalized cat cagesA los animales bajo su cuidado se les debe ofrecer una rutina diaria básica, donde ellos puedan hacer elecciones significativas en su entorno y puedan predecir cuando éstas van a suceder. Esto les dará la oportunidad de sentirse seguros y en control. No debemos perturbar las opciones que ellos han tomado en su entorno. No hay gatos que estén “destrozando sus jaulas”, están simplemente expresando opciones valederas que ellos prefieren para su entorno, para poder adaptarse y sobrellevarlo. Colabore con la habilidad del animal para sobrellevar los desafíos mediante el ofrecimiento de las siguientes técnicas: esconderse, subirse a una rama y una variedad de juguetes.

Si sus caniles son pequeños, asegúrese de proveer a los animales oportunidades para que puedan expresar sus conductas naturales como ponerse de pie, caminar varios pasos, sentarse o echarse con el cuerpo estirado completamente.

De acuerdo con la ASV (Asociación de Veterinarios de Refugios), el metraje mínimo recomendado para jaula de gatos es de 1 m2. Ya que reemplazar las jaulas existentes para cumplir el estándar mínimo puede ser un proyecto muy costoso, instalar portales entre las jaulas o caniles, tanto para perros como para gatos es una forma efectiva de proveer más espacio y separación para las zonas de baño, comidas y zonas de descanso. Los portales pueden ser instalados entre dos jaulas/caniles para crear un área más grande; los kits de portales también vienen con puertas que puede cerrarse para un limpiado fácil. Con la ayuda de los voluntarios, hemos instalado portales en nuestros 11 centros animales. Para las áreas de perros, piense en agregar una puerta estilo guillotina entre los caniles.

Implemente limpieza de un solo lugar. Si usa protocolos de limpieza de un solo punto, el animal puede permanecer en su propio sitio, con la mayoría de sus ítems como mantas, caja para esconderse y juguetes. El animal tiene algo de control sobre su entorno, lo que le brinda un sentido de familiaridad. Dejarle la misma manta retiene el sentimiento de familiaridad y su propio olor, y dejándoles en su mismo canil les hace retener su campo de visión, así como auditivo y olfativo. La limpieza de un solo lugar es también ideal para salas grupales o salas grandes.

Usamos procedimientos de limpieza lo menos posible porque hacer limpiezas completas del entorno del animal le quita todo el contenido sensorial que le es familiar. Si los animales son reubicados en una jaula con una vista completamente nueva y vecinos que no le son familiares, esto puede resultar en frustración y estrés. Este es un link para nuestro protocolo de limpieza de los caniles de los gatos (artículo en inglés).

Reducción De Estrés: Abordando Los Cinco Sentidos

Visual

A cat watching a fish videoComience por reducir la estimulación visual que sea molesta. Evite poner a los animales enfrentados cara a cara, con contacto visual continuo. Minimice la exposición al contacto visual de las diferentes especies. Por ejemplo: evite pasear a los perros por las áreas de los gatos o tener a las aves en la sala donde están los gatos. Para disminuir la sobreestimulación visual, especialmente para los perros muy reactivos, use barreras que no son costosas como una cortina o manta colgada en la puerta del canil.

A los gatos se les debiera proveer una caja para esconderse o se debiera poner una toalla sobre la puerta del canil. Esconderse es el mejor método de adaptación (coping) que tienen los gatos para lidiar con el estrés. Un día o dos pueden ayudar al gato a ajustarse al entorno del refugio.

Introduzca estimulación visual placentera que inste a la calma. Agregue intereses visuales a los caniles de los animales, como acuarios, móviles, una televisión o un alimentador de aves fuera de la ventana. Apoye el ritmo circadiano al proveer ciclos nocturnos y diurnos de luz mínima o sin luz para las horas de sueño. La luz natural ayuda a mantener un ritmo circadiano normal, por lo tanto, habitaciones con ventanas son preferibles.

Gustativo

A rottweiler eating from a kong toyReconozca que los cambios en la dieta, residuos de productos de limpieza, medicina agregada a la comida, e incluso el sabor del agua de su edificio, todos contribuyen al estrés. Minimizar los cambios en la dieta, usar comidas sabrosas cuando se le entregue medicina y escoger un desinfectante que deje poco o nada de residuo. Por ejemplo, utilice vinagre para limpiar las ventanas.

Ofrezca comida justo antes, durante y después de una experiencia que sea estresante. Esto puede incluir el que se acerque un extraño, entrar y salir del canil, posicionamiento en la mesa de examen, contención, corte de uñas, inyecciones y tomar la temperatura rectal. Escoja comidas que sean sabrosas y apropiadas para la especie para ofrecer una experiencia emocional positiva. El asociar a la comida con usted puede también ayudar al animal a ser más cooperativo en futuras interacciones. ¡Tenga abundancia y variedad de premios disponibles!

Un poco de comida puede ayudar mucho, escoja cosas que le van a durar más que una galleta, como un Kong relleno, un palito de helado o depresor de lengua con un poco de comida enlatada o mantequilla de maní o directamente ponerlo en la pared (si no le molesta un poco de limpieza después).

Olfativo

El sentido del olfato de un animal es uno de los sentidos más poderosos. Las investigaciones sugieren que los animales que están en los refugios son influenciados significativamente por los aromas y olores de su entorno (Wells and Hepper, 2005).

Para disminuir el estrés de los olores, comience por reducir o remover los olores nocivos o que pueden inducir al estrés. Escoja productos de limpieza con poco o sin aroma. Haga que los trabajadores y voluntarios laven su uniforme en el refugio o que todos los uniformes huelan igual (y asegurarse de que están usando el mismo detergente sin aromas). Aconseje al personal y voluntarios no usar perfume o productos personales aromáticos en el refugio, y que eviten llevar ropa impregnada con humo residual de cigarro.

Cuando tome decisiones acerca de las estadías, asegúrese de mantener a las diferentes especies separadas de las otras. Esto es importante porque la exposición al olor de un depredador puede ser una fuente crónica de estrés para un animal presa. Paralelamente, el depredador se activa con los olores del animal presa pero no puede exhibir conductas normales de caza. Asegúrese de mantener separados a machos y hembras de la misma especie que no hayan sido operados para disminuir la frustración resultante de no ser capaces de responder a las señales hormonales.

Agregar aromas también puede ayudar. Nuestro refugio usa productos como Adaptil y Feliway en un difusor en cada habitación, y como spray al ingreso. Estas feromonas sintéticas dicen tener un efecto calmante. Aunque hay poca evidencia fuerte que los difusores de feromonas realmente tienen esos efectos, y es imposible que nosotros lo sepamos en terreno -porque los usamos como parte de un enfoque multifacético junto con muchas otras intervenciones-, no hacen daño, así es que continuamos usándolo y esperando que aparezca pronto una evidencia conclusiva de resultados.

Junto con estas feromonas, usamos diferentes aromas como lavanda y manzanilla, como forma de proveer enriquecimiento con bajo estrés para nuestros perros, ver Wells y Hepper (2005) para una discusión sobre esto.

Auditivo

El sonido tiene un efecto profundo sobre la salud y el comportamiento. En general, sonidos largos, lentos y continuos, disminuyen los niveles de actividad, mientras que sonidos cortos repetitivos tienden a aumentarlos (Nogan et al., 2012). Los sonidos como la música clásica, lenta y rítmica causan una disminución en el ritmo de los latidos y la respiración. Sonidos como el que hace el cuidador al acercarse cuando es hora de cenar o las voces fuertes pueden ser estimulantes, incluso aversivas, causando incrementos en los niveles del corazón y la respiración.

Los gatos son muy sensibles a los ruidos; pueden oír frecuencias que no podemos escuchar. Algunos sonidos pueden ser molestos o dolorosos para ellos, incluso cuando pudieran parecer inofensivos para nosotros. El ruido que hacen los cuidadores y visitantes puede ser estridente para los gatos, así es que haga un esfuerzo consciente por mantener bajo el nivel de ruido.

La cosa más simple que puede hacer para reducir o utilizar sonidos y estímulos auditivos en el entorno (y es gratis) es usar una voz suave. No hay necesidad de gritarle a otros si el nivel de ruido ambiental se mantiene bajo, y sonidos inesperados pueden fácilmente sobresaltar o molestar a los animales.

Si es posible, reemplace las puertas de los caniles que hacen ruido y aparatos ruidosos como ventiladores, herramientas de limpieza, timbres de la puerta, etc.

Por mucho que nos guste Metallica, es mejor abstenerse de poner esa música en las áreas con animales. Una mejor opción es usar una máquina de ruido blanco, que cancela algo del ruido del entorno del refugio, o mejor aún poner música de calma apropiada. Las investigaciones sugieren que la música tiene un efecto relajante en los perros, incrementando la cantidad de tiempo que pasan durmiendo y descansando, pero algunos géneros son más efectivos que otros (Bowman et al, 2017). Otro estudio mostró que los gatos responden de forma más positiva a la música que ha sido específicamente creada para estar en el rango de frecuencia y con tempos similares a aquellos usados en la comunicación natural (Snowdon, Teie y Savage, 2015).

Para disminuir el ruido ambiental, puede modificar o renovar el entorno físico. Aislar acústicamente o usar materiales que absorban sonidos pueden reducir el nivel de volumen general en su centro animal. Ya que los ladridos son la mayor parte del ruido de los refugios, reducirlos puede disminuir significativamente los decibeles. Este documento de nuestro refugio explica cómo construir sus propios paneles de reducción de sonido (artículo en inglés).

An orange cat by a cat treeTáctil

Comience por reducir cualquier estimulación táctil desagradable. Mantenga los cambios de superficie al mínimo, por ejemplo, preste atención a los pisos resbaladizos o las mesas, alfombra o gravilla que pudiera asustar al animal que no está acostumbrado a caminar en ellas. La exposición a nuevas superficies puede también resultar en una lesión si un animal se resbala y cae mientras trata de evadirlas. Ponga toallas en cualquier superficie de acero inoxidable para proveer tracción mientras realiza exámenes u otros procedimientos. Evite fluctuaciones extremas en las temperaturas para asegurar la comodidad del animal. Evite exponer al animal a superficies que difieran de su temperatura corporal normal.

Introduzca estimulación táctil que sea agradable en el entorno, proveyendo camas que sean suaves, cómodas y apropiadas para la especie, talla, estado de salud y edad del animal.

Asegúrese de usar sustrato de arena de gatos que sea consistente como parte de su rutina diaria. Si el espacio lo permite, use rascadores para todos los gatos y una variedad de entornos dentro de su hábitat, incluyendo áreas de descanso y áreas de juegos con diferentes superficies.

Conclusión

Desde que implementamos estrategias de reducción de estrés en nuestros centros animales, lo que incluye el proveer cabinas para gatos para que se escondan, feromonas y limpieza de puntos específicos, la incidencia de infecciones respiratorias en nuestros gatos residentes es prácticamente inexistente. Las chances que un gato desarrolle una infección respiratoria están directamente relacionadas con sus niveles de estrés, porque el estrés reprime el sistema inmune (Wagner, Kass y Hurley, 2018).

Ofrecer opciones significativas ha sido la clave para proveer una experiencia sensorial enriquecedora con bajos niveles de estrés en nuestro refugio. Aunque no podemos cambiar todas las cosas a la vez, incluso el cambio más pequeño puede tener un gran impacto. Después de todo, como lo demuestra este video, muchas de las vidas de los animales del refugio son aburridas y estresantes, y está en nuestras manos ver qué podemos hacer para mantenerlos saludables física y psicológicamente mientras estén bajo nuestro cuidado.

Hay muchos recursos en línea para ayudarle a sacar ideas y aprender más acerca de enriquecimiento, salud conductual y necesidades medioambientales, así como control de infecciones y manejo de enfermedades. En el sitio web de ShelterHealthPro, por ejemplo, encontrará muchos proyectos “hágalo usted mismo”, investigación actual y mejores prácticas para animales de refugio.

¡No se pierda la segunda parte de Enriquecimiento y Reducción de Estrés para Animales de Refugio en la próxima edición!

 

(Traducido por Wen Bautista, IAABC Español)

 

Referencias:

Bowman, A.J., Scottish SPCA, Dowell, F.J., & Evans, N.P., (2017). The effect of different genres of music on the stress levels of kennelled dogs. Physiology and Behaviour 171, pp. 207-215.

Kogan, L.R., Schoenfeld-Tacher, R., & Simon, A.A., (2011). Behavioral effects of auditory stimulation on kenneled dogs. Journal of Veterinary Behaviour 7:5, pp. 268-275.

Nielsen, B.L., (2018). Making sense of it all: The importance of taking into account the sensory abilities of animals in their housing and management. Applied Animal Behaviour Science 205pp. 175-180.

Snowdon, C.T., Teie, D., & Savage, M., (2015). Cats prefer species-appropriate music. Applied Animal Behaviour Science 166, pp. 106-111.

Wagner, D.C., Kass, P.H., & Hurley, K.F., (2018). Cage size, movement in and out of housing during daily care, and other environmental and population health risk factors for feline upper respiratory disease in nine North American animal shelters. PLoS ONE 13:1.

Weiss, E., Mohan-Gibbons, H., &Zawitowski, S., (2015). Animal behavior for shelter veterinarians and staff. UK:Wiley-Blackwell

Wells, D. & Hepper, P., (2005). The influence of olfactory stimulation on the behaviour of dogs housed in a rescue shelter. Applied Animal BehaviourScience 91:1-2, pp.143-153.